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Bataille de France

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Pendant la Seconde Guerre mondiale, Bataille de France, également connu sous le nom de Chute de la France, fut l'invasion allemande de la France et des Pays-Bas, exécutée à partir du 10 mai 1940, qui mit fin à la guerre bidon. La bataille a consisté en deux opérations principales. En premier, Gelb d'automne (Case Yellow), des unités blindées allemandes traversent les Ardennes, pour couper et encercler les unités alliées qui avaient avancé en Belgique. Le Corps expéditionnaire britannique (BEF) et de nombreux soldats français ont cependant été évacués de Dunkerque lors de l'opération Dynamo. Dans la deuxième opération, Pourriture automnale (Case Red), exécuté à partir du 5 juin, les forces allemandes ont débordé la ligne Maginot pour attaquer le plus grand territoire de la France. L'Italie a déclaré la guerre à la France le 10 juin. Le gouvernement français s'est enfui à Bordeaux et Paris a été occupé le 14 juin. Après la capitulation du 22 juin, la France a capitulé le 25 juin. Pour l'Axe, la campagne a été spectaculaire la victoire.

front occidental

(La Seconde Guerre mondiale)

France - Pays-Bas - Dunkerque - Grande-Bretagne - Dieppe - Villefranche-de-Rouergue - Normandie - Dragoon - Siegfried Line - Market Garden - Aintree - Scheldt - Hurtgen Forest - Aachen - Bulge - Colmar Pocket - Plunder

La France était divisée en une zone d'occupation allemande au nord et à l'ouest, une petite zone d'occupation italienne au sud-est et un État croupionnaire collaborationniste au sud, Vichy France. Le sud de la France a été occupé le 10 novembre 1942 et la France est restée sous occupation allemande jusqu'au débarquement des Alliés en 1944; les Pays-Bas ont été libérés en 1944 et 1945 lorsque l'Allemagne nazie a été vaincue par les puissances alliées.

Stratégie allemande

Hitler avait toujours nourri les rêves de grandes campagnes militaires pour vaincre les nations d'Europe occidentale comme étape préliminaire à la conquête de territoires à l'Est, évitant ainsi une guerre à deux fronts. Cependant, ces intentions étaient absentes de la Directive Führer N ° 6. Ce plan était fermement fondé sur l'hypothèse apparemment plus réaliste que la force militaire de l'Allemagne devrait encore être renforcée pendant plusieurs années et que, pour le moment, seuls des objectifs limités pouvaient être envisagés, visant à améliorer la position de l'Allemagne pour survivre à une guerre longue et prolongée. dans l'ouest.4 Hitler a ordonné qu'une conquête des Pays-Bas (Pays-Bas, Belgique et Luxembourg) soit exécutée dans les plus brefs délais. Cela empêcherait la France de les occuper en premier, ce qui menacerait la zone vitale de la Ruhr allemande. Il fournirait également une base pour une campagne aérienne et maritime réussie à long terme contre le Royaume-Uni. Il n'y avait aucune mention dans la directive Führer d'une attaque immédiatement consécutive pour conquérir la France entière, bien que le plus possible les zones frontalières du nord de la France devraient être occupées.

Lors de la rédaction de la directive, Hitler avait supposé qu'une telle attaque pouvait être lancée dans un délai maximum de quelques semaines, mais le jour même de sa publication, il était désabusé de cette illusion. Hitler avait été mal informé sur le véritable état des forces allemandes. Les unités motorisées ont dû récupérer pendant environ trois mois, réparant les dommages à leurs véhicules subis lors de la campagne de Pologne; les stocks de munitions étaient en grande partie épuisés.5

L'évolution des plans allemands de Gelb d'automne, l'invasion des Pays-Bas. La série commence dans le coin supérieur droit.

Le plan de Halder

Le 10 octobre 1939, les Britanniques refusent l'offre de paix d'Hitler; le 12 octobre, les Français ont fait de même. Le 19 octobre, Franz Halder, chef d'état-major de l'OKH, le haut commandement de l'armée allemande, a présenté le premier plan de Gelb d'automne ("Case Yellow"), le nom de code d'avant-guerre des plans de campagne dans les Pays-Bas: le Aufmarschanweisung N ° 1, Fall Gelb, ou "Instruction de déploiement n ° 1, cas jaune". Le plan de Halder a souvent été comparé au plan Schlieffen, que les Allemands ont exécuté en 1914 pendant la Première Guerre mondiale. Les deux plans impliquaient une avancée au milieu de la Belgique, mais alors que l'intention du plan Schlieffen était de remporter une victoire décisive en exécutant un surprenant gigantesque encerclement de l'armée française, Aufmarschanweisung N ° 1 était basé sur une attaque frontale sans imagination, sacrifiant un demi-million de soldats allemands pour atteindre l'objectif limité de rejeter les Alliés dans la Somme. La force de l'Allemagne pour 1940 serait alors dépensée; ce n'est qu'en 1942 que la principale attaque contre la France peut commencer.6

Hitler a été très déçu par le plan de Halder. Il avait supposé que la conquête des Pays-Bas pouvait être rapide et bon marché, mais telle qu'elle était présentée, elle serait longue et difficile. Il a même été suggéré que Halder, qui à l'époque conspirait contre Hitler et avait commencé à porter un revolver pour lui tirer dessus si nécessaire, a proposé le plan le plus pessimiste possible pour décourager Hitler de l'attaque.7 Hitler a réagi de deux manières. Il a décidé que l'armée allemande devrait attaquer tôt, prête ou non, dans l'espoir que le manque de préparation des Alliés pourrait mener à une victoire facile. Il fixa la date du 12 novembre 1939. Cela conduisit à une série interminable de reports, car les commandants réussirent à maintes reprises à convaincre Hitler que l'attaque devait être encore retardée de quelques jours ou semaines pour remédier à un défaut critique dans les préparatifs, ou d'attendre de meilleures conditions météorologiques. Deuxièmement, parce que le plan ne lui plaisait pas, Hitler a essayé d'améliorer le plan sans comprendre clairement comment il pouvait être amélioré. Cela a principalement entraîné une dispersion des efforts, car outre l'axe principal dans le centre de la Belgique, des attaques secondaires étaient prévues plus au sud. Le 29 octobre, Halder a laissé un deuxième plan opérationnel, Aufmarschanweisung N ° 2, Fall Gelb, refléter ces changements en mettant en scène une attaque secondaire sur l'axe Liège-Namur.

Plan Manstein

Alors que von Manstein formulait les nouveaux plans à Coblence, il se trouve que le lieutenant-général Heinz Guderian, commandant le XIXe corps d'armée, la formation blindée d'élite allemande, a été hébergé dans un hôtel voisin.8 Von Manstein considérait maintenant que, s'il impliquait Guderian dans sa planification, le général de char pourrait trouver un rôle à jouer pour son corps d'armée, et cela pourrait alors être utilisé comme un argument décisif pour déplacer le XIXe corps d'armée du groupe d'armées. B au groupe d'armées A, pour le plus grand plaisir de von Rundstedt. En ce moment, le plan de von Manstein consistait à déplacer Sedan vers le nord, juste à l'arrière des principales forces alliées, pour les engager directement du sud en pleine bataille. Lorsque Guderian a été invité à contribuer au plan lors de discussions informelles, il a proposé une idée radicale et nouvelle. Non seulement son corps d'armée, mais l'ensemble Panzerwaffe devrait être concentré à Sedan. Cette concentration d'armures ne devrait pas se déplacer par la suite vers le nord mais vers l'ouest, pour effectuer une pénétration stratégique rapide, profonde et indépendante vers la Manche sans attendre le corps principal des divisions d'infanterie. Cela pourrait conduire à un effondrement stratégique de l'ennemi, évitant le nombre relativement élevé de victimes normalement causées par un classique Kesselschlacht ou "bataille d'annihilation". Une telle utilisation stratégique indépendante et risquée des armures avait été largement débattue en Allemagne avant la guerre, mais n'avait pas du tout été acceptée comme une doctrine reçue; le grand nombre d'officiers servant dans l'infanterie, qui était le bras de service dominant, avait réussi à empêcher cela. Von Manstein devait admettre que dans ce cas particulier, cependant, cela pourrait être juste la chose nécessaire. Sa principale objection était qu'il créerait un flanc ouvert de plus de 300 kilomètres, vulnérable aux contre-attaques françaises. Guderian l'a convaincu que cela pourrait être évité en lançant simultanément des attaques avariantes au sud par de petites unités blindées. Cependant, cela s'écarterait du concept de base de la directive Führer N ° 6.

Von Manstein a écrit son premier mémorandum décrivant le plan alternatif le 31 octobre. Dans ce document, il a soigneusement évité de mentionner le nom de Guderian et minimisé la partie stratégique des unités blindées, afin de ne pas générer de résistance inutile.9 Six autres mémorandums ont suivi entre le 6 novembre 1939 et le 12 janvier 1940, devenant progressivement plus radicaux. Tous ont été rejetés par l'OKH et rien de leur contenu n'a atteint Hitler.

Révisions du plan

Le 10 janvier 1940, un Messerschmitt Bf 108 allemand a effectué un atterrissage forcé à Maasmechelen, au nord de Maastricht, en Belgique (le soi-disant "incident de Malines"). Parmi les occupants de l'avion se trouvait un major de la Luftwaffe, Hellmuth Reinberger, qui transportait une copie de la dernière version de Aufmarschanweisung N ° 2. Reinberger n'a pas été en mesure de détruire les documents, qui sont rapidement tombés entre les mains des services de renseignement belges.10 Il a souvent été suggéré que cet incident était la cause d'un changement radical dans les plans allemands, mais c'est incorrect; en fait une reformulation d'entre eux le 30 janvier, Aufmarschanweisung N ° 3, Fall Gelb, fondamentalement conforme aux versions antérieures.11 Le 27 janvier, von Manstein est relevé de sa nomination en tant que chef d'état-major du groupe d'armées A et nommé commandant d'un corps d'armée en Prusse, pour commencer son commandement à Stettin le 9 février. Ce mouvement a été incité par Halder pour retirer von Manstein de l'influence. Le personnel indigné de Von Manstein a ensuite porté son cas à l'attention d'Hitler, qui en a été informé le 2 février. Von Manstein a été invité à expliquer sa proposition au Führer personnellement à Berlin le 17 février. Hitler en fut très impressionné, et le lendemain, il ordonna de modifier les plans conformément aux idées de von Manstein. Ils ont fait appel à Hitler principalement parce qu'ils offraient enfin un réel espoir de victoire à bon marché.

Franz Halder-von Manstein n'a pas été impliqué davantage. Halder a consenti à déplacer l'effort principal, le Schwerpunkt, au sud. En avril 1940, pour des raisons stratégiques, les Allemands lancent l'opération Weserübung, une attaque contre les pays neutres du Danemark et de la Norvège. Les Britanniques, les Français et les Polonais libres ont répondu par une campagne alliée en Norvège pour soutenir les Norvégiens.

Stratégie alliée

En septembre 1939, la Belgique et les Pays-Bas étaient encore neutres. Dans l'offensive symbolique de la Sarre, destinée uniquement à remplir nominalement la garantie d'avant-guerre à la Pologne d'exécuter une attaque de secours des soldats ouest-français, ils ont avancé de cinq kilomètres dans la Sarre avant de se retirer en octobre.

Après octobre, il a été décidé de ne pas prendre l'initiative en 1940, bien qu'une partie importante de l'armée française dans les années 1930 ait été conçue pour mener une guerre offensive. Les Alliés pensaient que même sans front oriental, le gouvernement allemand pourrait être déstabilisé par un blocus, comme il l'avait été pendant la Première Guerre mondiale. Dans le cas où le régime nazi ne s'effondrerait pas, une possibilité qui semblait de plus en plus probable,12 en 1940, un vaste programme de modernisation et d'élargissement des forces alliées serait mis en œuvre, exploitant les avantages existants sur l'Allemagne dans la production de guerre pour constituer une écrasante force mécanisée, comprenant environ deux douzaines de divisions blindées, pour exécuter une offensive décisive à l'été 1941. Si les Pays-Bas à cette date ne s'étaient toujours pas engagés dans la cause alliée, l'Entente avait fermement l'intention de violer leur neutralité si nécessaire.13

Plan Dyle

Le commandant suprême français Maurice Gamelin a proposé la variante "Escaut" comme une option pour le plan D (le nom de code pour une avance dans les Pays-Bas). Il a été nommé d'après la rivière en Flandre. Protéger la côte flamande semblait le moins que l'on puisse faire; d'autre part, il a créé un énorme saillant, montrant qu'il était plus logique de défendre le long de la ligne Dyle plus courte, qui était précisément le contenu de la prochaine proposition de Gamelin en novembre, après qu'il était devenu confiant que les Belges seraient en mesure de retarder les Allemands suffisamment. C'était cependant trop transparent. Son deuxième «plan Dyle» rencontre une forte opposition, qui ne grandit pas moins lorsque le crash de Malines le 10 janvier 1940 confirme que les plans allemands sont conformes aux attentes de Gamelin.

Gamelin a réussi à contrer ces arguments en adoptant l'hypothèse apparemment raisonnable que les Allemands essaieraient de tenter une percée en concentrant leurs forces mécanisées. Ils ne pouvaient guère espérer briser la ligne Maginot sur son flanc droit ou vaincre la concentration des forces alliées sur le flanc gauche. Cela ne quittait que le centre, mais la majeure partie du centre était couverte par la Meuse. Les chars étaient inutiles pour vaincre les positions fluviales fortifiées. Cependant, à Namur, la rivière a fait un virage serré vers l'est, créant un fossé entre elle-même et la rivière Dyle. Ce Gembloux Gap, idéal pour la guerre mécanisée, était un point faible très dangereux. Gamelin décida d'y concentrer la moitié de ses réserves blindées. En supposant ainsi que le moment décisif de la campagne prendrait la forme d'une gigantesque bataille de chars, il évite le problème des bombardiers tactiques allemands car les attaques aériennes sont jugées moins efficaces contre les unités blindées mobiles, dont les chars sont difficiles à frappé.

Au cours des premiers mois de 1940, la taille et l'état de préparation de l'armée française ne cessèrent de croître, et Gamelin commença à se sentir suffisamment confiant pour proposer une stratégie quelque peu plus ambitieuse. Il n'avait pas l'intention d'attaquer frontalement la zone de fortification allemande, la Westwall, en 1941, prévoyant plutôt de le déborder du nord, tout comme quatre ans plus tard Bernard Montgomery avait l'intention de l'opération Market Garden. Pour y parvenir, il serait plus commode qu'il ait déjà un pied sur la rive nord du Rhin, il a donc changé ses plans de sorte qu'une armée française devrait maintenir une connexion au nord d'Anvers avec la redoute nationale néerlandaise, "Fortress Hollande." Il a affecté sa seule réserve stratégique, la Septième armée française, à cette tâche. Ses seules réserves consistaient désormais en divisions individuelles. Encore une fois, il y avait beaucoup d'opposition à ce "plan Dyle-Breda" au sein de l'armée française, mais Gamelin était fortement soutenu par le gouvernement britannique, car la Hollande proprement dite était une base idéale pour une campagne aérienne allemande contre l'Angleterre.

Forces et dispositions

La disposition des forces et la campagne de 1940 en France et aux Pays-Bas.

Allemagne

L'Allemagne a déployé environ trois millions d'hommes pour la bataille. Parce qu'à partir de 1919 aucune conscription n'avait été autorisée par le traité de Versailles, une disposition que le gouvernement allemand avait répudiée aussi récemment qu'en 1935, en mai 1940, seulement 79 divisions sur un total de 157 levées avaient achevé leur formation; quatorze autres étaient néanmoins directement engagés dans la bataille, principalement dans le groupe d'armées C et contre les Pays-Bas. En plus de ce total de 93 divisions de première ligne (dix blindées, six motorisées), il y avait également 39 divisions de réserve OKH dans l'Ouest, dont environ un tiers ne seraient pas engagées au combat. Environ un quart des troupes de combat étaient composées d'anciens combattants de la Première Guerre mondiale, âgés de plus de quarante ans.

Les forces allemandes à l’Ouest déploieraient en mai et juin quelque 2 700 chars et canons automoteurs, y compris les réserves de matériel engagées; environ 7 500 pièces d'artillerie étaient disponibles avec des stocks de munitions suffisants pour six semaines de combat. le Luftwaffe divisé ses forces en deux groupes. 1 815 avions de combat, 487 transports et 50 avions planeurs ont été déployés pour soutenir le groupe d'armées B, tandis que 3 286 avions de combat supplémentaires ont été déployés pour soutenir les groupes d'armées A et C.14

Alliés

Le 10 mai, il y avait 93 divisions françaises, 22 belges, 10 britanniques et neuf néerlandaises dans le Nord, pour un total de 134. Six d'entre elles étaient des divisions blindées, 24 divisions motorisées. Vingt-deux divisions supplémentaires ont été formées ou assemblées en urgence pendant la campagne (sans compter les unités reconstituées), parmi lesquelles deux divisions polonaise et une division tchèque. Outre les divisions complètes, les Alliés disposaient de nombreuses unités d'infanterie indépendantes plus petites: les Hollandais avaient l'équivalent d'environ huit divisions en brigades et bataillons indépendants; les Français avaient 29 régiments d'infanterie de forteresse indépendants. Sur les divisions françaises, dix-huit étaient occupées par des troupes coloniales volontaires; 19 se composaient de «divisions B», des unités autrefois pleinement formées qui comptaient cependant un grand nombre d'hommes de plus de trente ans et avaient besoin d'être recyclées après la mobilisation. Les forces alliées les mieux entraînées étaient les divisions britanniques, entièrement motorisées et comptant un fort pourcentage de soldats professionnels; le pire, les troupes hollandaises très mal équipées.

Les forces alliées ont déployé une force organique d'environ 3100 chars modernes et canons automoteurs le 10 mai; 1 200 autres se sont engagés à combattre dans de nouvelles unités ou dans les réserves de matériel; 1500 chars FT-17 obsolètes ont également été envoyés au front pour un total d'environ 5800. Ils avaient environ 14 000 pièces d'artillerie. Les Alliés bénéficiaient ainsi d'une nette supériorité numérique sur le terrain15 mais étaient inférieurs dans l'air: les Français Armee de l'Air avait 1 562 appareils, et le RAF Fighter Command a engagé 680 machines, tandis que le Bomber Command pourrait fournir quelque 392 appareils aux opérations.16 La plupart des avions alliés étaient de types obsolètes; parmi les chasseurs, seuls le Hawker Hurricane britannique et le Dewoitine D.520 français pouvaient affronter le Messerschmitt Bf 109 allemand à des conditions proches de l'égalité.17

Au début de Pourriture automnale, L’industrie aéronautique française a atteint un niveau de production considérable et estime matériel réserve à près de 2000. Cependant, un manque chronique de pièces de rechange a paralysé cette flotte stockée. Seuls 29% (599) des appareils étaient en bon état, dont 170 bombardiers.18

Les forces françaises au nord disposaient de trois groupes d'armées: les deuxième et troisième défendaient la ligne Maginot à l'est; le premier groupe d'armées sous Gaston-Henri Billotte était situé à l'ouest et exécuterait le mouvement vers les Pays-Bas. Sur la côte se trouvait la septième armée française, renforcée par une division mécanisée légère (blindée) (DLM). La septième armée devait se déplacer aux Pays-Bas via Anvers. À côté du sud se trouvaient les neuf divisions du Corps expéditionnaire britannique (BEF), qui avanceraient jusqu'à la ligne Dyle et se positionneraient à droite de l'armée belge. La Première armée française, renforcée par deux divisions mécanisées légères, avec une division blindée de réserve (DCR) en réserve, défendra le Gembloux Gap. L'armée la plus méridionale impliquée dans la progression vers la Belgique était la neuvième armée française, qui devait couvrir tout le secteur de la Meuse entre Namur et Sedan. À Sedan, la deuxième armée française formerait la "charnière" du mouvement et resterait enracinée.

Le premier groupe d'armées comptait 35 divisions françaises; le total de 40 divisions des autres Alliés dans son secteur a apporté leurs forces égales en nombre aux forces allemandes combinées des groupes d'armées A et B. Cependant, la première n'a eu à affronter que les 18 divisions des Neuvième et Deuxième Armées, et donc aurait une grande supériorité locale.

Mai: Gelb d'automne, Pays-Bas et nord de la France

Le nord

Initiation de l'Allemagne Gelb d'automne la veille et la nuit du 10 mai. Vers la fin de la soirée du 9 mai, les forces allemandes ont occupé le Luxembourg.19 Dans la nuit, le groupe d'armées B a lancé sa feinte offensive aux Pays-Bas et en Belgique. Fallschirmjäger (parachutistes) du 7e Flieger et 22. La Luftlande Infanterie-Division de Kurt Student a exécuté ce matin-là des atterrissages surprise à La Haye, sur la route de Rotterdam et contre le fort belge Eben-Emael afin de faciliter l'avance du groupe d'armées B.

Le commandement français a réagi immédiatement, envoyant son premier groupe d'armées vers le nord conformément au plan D. Cette décision a engagé ses meilleures forces, diminué sa puissance de combat par perte de préparation et sa mobilité par perte de carburant. Ce soir-là, la septième armée française franchit la frontière néerlandaise, pour retrouver les Hollandais déjà en pleine retraite. Le commandement aérien français et britannique était moins efficace que leurs généraux ne l'avaient prévu, et la Luftwaffe a rapidement obtenu la supériorité aérienne, privant les Alliés de capacités de reconnaissance clés et perturbant la communication et la coordination alliées.

Pays-Bas

La Luftwaffe avait la supériorité aérienne sur les Pays-Bas. La Dutch Air Force, la Militaire Luchtvaartafdeling (ML), avait une force de 144 avions de combat, dont la moitié ont été détruits au cours de la première journée d'opérations.20 Le reste était dispersé et ne représentait qu'une poignée d'avions de la Luftwaffe abattus. Au total, le ML n'a effectué que 332 sorties, perdant 110 de ses appareils.21

Un transporteur Junkers Ju 52 allemand brûlé gisant dans un champ hollandais. 50 pour cent des Luftwaffe's Transportgruppen a été détruit pendant l'assaut

La 18e armée allemande a sécurisé tous les ponts stratégiquement vitaux à l'intérieur et vers Rotterdam, qui ont pénétré la forteresse Hollande et contourné la nouvelle conduite d'eau par le sud. Cependant, une opération organisée séparément par le Luftwaffe s'emparer du siège du gouvernement néerlandais, connu sous le nom de bataille de La Haye, s'est soldé par un échec complet. Les aérodromes entourant la ville (Ypenburg, Ockenburg et Valkenburg) ont été pris avec de lourdes pertes et des pertes d'avions de transport, pour être perdus le même jour aux contre-attaques des deux divisions d'infanterie de réserve hollandaises. Les Hollandais ont capturé ou tué 1745 Fallschirmjäger, expédition de 1200 prisonniers en Angleterre.

le Luftwaffe 's Transportgruppen a également beaucoup souffert. Le transport des parachutistes allemands lui a coûté 125 Ju 52 détruits et 47 endommagés, ce qui représente 50% des effectifs de la flotte22 La plupart de ces transports ont été détruits au sol, et certains en essayant d'atterrir sous le feu, les forces allemandes n'ayant pas correctement sécurisé les aérodromes et les zones d'atterrissage.

La 7e armée française n'a pas réussi à bloquer les renforts blindés allemands de la 9e division Panzer, qu'ils ont atteint Rotterdam le 13 mai. Le même jour dans l'est, à la suite de la bataille du Grebbeberg au cours de laquelle une contre-offensive néerlandaise visant à contenir une brèche allemande avait échoué, les Hollandais se sont retirés de la ligne Grebbe vers la nouvelle ligne de flottaison.

L'armée néerlandaise, toujours en grande partie intacte, s'est rendue dans la soirée du 14 mai après le bombardement de Rotterdam par Heinkel He 111s de Kampfgeschwader 54. Il considère que sa situation stratégique est devenue désespérée et craint de nouvelles destructions des grandes villes néerlandaises. Le document de capitulation a été signé le 15 mai. Cependant, les troupes hollandaises en Zélande et les colonies ont continué le combat tandis que la reine Wilhelmina a établi un gouvernement en exil en Grande-Bretagne.

Belgique centrale

Les Allemands ont pu établir facilement la supériorité aérienne en Belgique. Après avoir effectué des missions de reconnaissance photographique approfondies, ils ont détruit 83 des 179 appareils du Aeronautique Militaire dans les 24 premières heures. Les Belges participeraient à 77 missions opérationnelles mais contribueraient peu à la campagne aérienne. La Luftwaffe était assurée d'une supériorité aérienne sur les Pays-Bas.23

Le groupe d'armées B ayant été tellement affaibli par rapport aux plans précédents, l'offensive feinte de la sixième armée allemande risquait de se bloquer immédiatement, car les défenses belges sur la position du canal Albert étaient très fortes. La route d'approche principale a été bloquée par le fort Eben-Emael, une grande forteresse alors généralement considérée comme la plus moderne du monde, contrôlant la jonction de la Meuse et du canal Albert. Tout retard pourrait mettre en danger l'issue de toute la campagne, car il était essentiel que le corps principal des troupes alliées soit engagé avant que le groupe d'armées A établisse des têtes de pont.

Pour surmonter cette difficulté, les Allemands ont eu recours à des moyens non conventionnels lors de la bataille de Fort Eben-Emael. Aux premières heures du 10 mai, des planeurs ont atterri sur le toit du fort Eben-Emael en déchargeant des équipes d'assaut qui ont désactivé les coupoles des canons principaux avec des charges creuses. Les ponts sur le canal ont été saisis par des parachutistes allemands. Choqué par une brèche dans ses défenses là où elles semblaient les plus fortes, le commandement suprême belge a retiré ses divisions sur la ligne KW cinq jours plus tôt que prévu. A ce moment, cependant, le BEF et la Première armée française n'étaient pas encore retranchés. Lorsque le XVIe Corps Panzer d'Erich Hoepner, composé des 3e et 4e Divisions Panzer, fut lancé au-dessus des ponts nouvellement capturés en direction de Gembloux Gap, cela sembla confirmer les attentes du Commandement suprême français que les Allemands Schwerpunkt serait à ce point. Les deux divisions mécanisées légères françaises, la 2e DLM et la 3e DLM, ont reçu l'ordre de rencontrer l'armure allemande et de couvrir le retranchement de la Première Armée. La bataille de Hannut qui en a résulté, qui a eu lieu les 12 et 13 mai, a été la plus grande bataille de chars jusqu'à cette date, avec environ 1500 AFV participants. Les Français ont affirmé avoir désactivé environ 160 chars allemands24 pour 91 chars Hotchkiss H35 et 30 chars Somua S35 détruits ou capturés.25 Cependant, alors que les Allemands contrôlaient la zone du champ de bataille par la suite, ils ont récupéré et finalement réparé ou reconstruit de nombreux Panzers:26 Les pertes irréparables allemandes s'élèvent à 49 chars (20 3PD et 29 4PD).27 L'armure allemande a subi des taux de panne importants, rendant impossible de déterminer le nombre exact de chars désactivés par l'action française. Le deuxième jour, les Allemands ont réussi à percer l'écran des chars français, qui ont été retirés avec succès le 14 mai après avoir gagné suffisamment de temps pour que la Première Armée puisse y pénétrer. Hoepner a tenté de briser la ligne française le 15 mai contre les ordres, le seul moment de la campagne où les blindés allemands attaquaient frontalement une position fortifiée fermement tenue. La tentative a été repoussée par la 1ère division d'infanterie marocaine, coûtant à la 4ème division Panzer 42 autres chars, dont 26 irréparables.2829. Ce succès défensif pour les Français était cependant déjà rendu hors de propos par les événements plus au sud.

Le centre

L'avance allemande jusqu'à midi, le 16 mai 1940

Au centre, la progression du groupe d'armées allemandes devait être retardée par les divisions d'infanterie motorisée belge et de cavalerie mécanisée française (Divisions légères de cavalerie) avancer dans les Ardennes. Ces forces avaient cependant une capacité antichar insuffisante pour bloquer le nombre étonnamment élevé de chars allemands rencontrés et cédèrent rapidement, se retirant derrière la Meuse. L'avancée allemande a cependant été considérablement entravée par le grand nombre de soldats qui tentaient de se frayer un chemin à travers le mauvais réseau routier. Kleist's Groupe Panzer comptait plus de 41 000 véhicules.30 Pour traverser les montagnes des Ardennes, cette immense armada de véhicules ne disposait que de quatre itinéraires de marche.31 Les horaires se sont avérés extrêmement optimistes et bientôt une congestion s'est formée, commençant bien au-dessus du Rhin à l'est, qui durerait près de deux semaines. Cela a rendu le groupe d'armées A très vulnérable aux attaques aériennes françaises, mais celles-ci ne se sont pas matérialisées.32

Bien que Gamelin était bien conscient de la situation, la force de bombardiers tactiques française était bien trop faible pour défier la supériorité aérienne allemande si près de la frontière allemande. Cependant, le 11 mai, Gamelin ordonna à de nombreuses divisions de réserve de commencer à renforcer le secteur de la Meuse. En raison du danger, le Luftwaffe posé, la circulation sur le réseau ferroviaire se limitait à la nuit, ralentissant le renforcement, mais les Français ne ressentaient aucun sentiment d'urgence car la constitution des divisions allemandes serait en conséquence lente.

Les forces avancées allemandes atteignirent la ligne de Meuse tard dans l'après-midi du 12 mai. Pour permettre à chacune des trois armées du groupe d'armées A de traverser, trois têtes de pont importantes devaient être établies: à Sedan au sud, à Monthermé à 20 kilomètres de la au nord-ouest et à Dinant, une cinquantaine de kilomètres au nord. Les premières unités arrivées n'avaient guère même une supériorité numérique locale; leur soutien d'artillerie déjà insuffisant était encore limité par un approvisionnement moyen de seulement 12 obus chacun.33

Sedan

Le 13 mai, le XIXe Corps d'armée allemand a forcé trois passages près de Sedan, exécutés par les régiments d'infanterie motorisés des 1re, 2e et 10e divisions de Panzer, renforcés par l'élite Großdeutschland régiment d'infanterie. Au lieu de masser lentement l'artillerie comme l'attendaient les Français, les Allemands ont concentré la plupart de leurs bombardiers tactiques pour percer un trou dans un secteur étroit des lignes françaises par des bombardements de tapis ponctués de bombardements en piqué. Hermann Göring avait promis à Guderian qu'il y aurait un soutien aérien lourd extraordinaire d'une attaque aérienne continue de huit heures, de 8 heures du matin jusqu'au crépuscule.34 Luftflotte 3, supporté par Luftflotte 2, exécuté le bombardement aérien le plus lourd que le monde ait jamais vu et le plus intense par le Luftwaffe pendant la guerre.35 La Luftwaffe a commis deux Stukageschwader à l'assaut de 300 sorties contre des positions françaises, avec Stukageschwader 77 seuls effectuant 201 missions individuelles.36 Par les neuf Kampfgeschwader (unités de bombardiers moyens - voir Organisation de la Luftwaffe) engagées, un total de 3 940 sorties ont été effectuées, souvent Gruppe force.37

Les pelotons avant et les casemates du 147 RIF ont été peu affectés par le bombardement et ont tenu leurs positions pendant la majeure partie de la journée, repoussant initialement les tentatives de croisement des 2e et 10e divisions Panzer à gauche et à droite. Cependant, il y avait un écart dans la ligne des bunkers au centre du coude de la rivière. En fin d'après-midi Großdeutschland pénétré cette position, essayant d'exploiter rapidement cette opportunité. La défense profonde de la zone française avait été conçue pour vaincre exactement ce genre de tactiques d'infiltration; il apparut maintenant cependant que le moral des positions plus profondes de la compagnie du 55e DI avait été brisé par l'impact des attaques aériennes allemandes. Ils avaient été mis en déroute ou étaient trop hébétés pour offrir une résistance efficace plus longtemps. Les batteries d'artillerie de soutien françaises avaient fui, ce qui donna l'impression aux troupes restantes de la principale ligne de défense du 55e DI qu'elles étaient isolées et abandonnées. Eux aussi se sont mis en déroute en fin de soirée. Au prix de quelques centaines de victimes38 l'infanterie allemande avait pénétré jusqu'à 8 kilomètres (5,0 mi) dans la zone de défense française à minuit. Même alors, la plupart de l'infanterie n'avait pas encore traversé, une grande partie du succès étant due aux actions de six pelotons, principalement des ingénieurs d'assaut.39

Le désordre qui avait commencé à Sedan s'est propagé le long des lignes françaises par des groupes de soldats hagard et en retraite. À 19 h 00 le 13 mai, le 295e régiment de la 55e DI, tenant la dernière ligne de défense préparée à la crête de Bulson, à 10 kilomètres (6,2 mi) de la Meuse, a été paniqué par la fausse rumeur selon laquelle des chars allemands étaient déjà derrière son postes. Il s'enfuit, créant un vide dans les défenses françaises, avant même qu'un seul char allemand n'ait traversé la rivière. Cette «panique de Bulson» ou phénomène d'halluci

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