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Louis Rodolphe Agassiz

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Jean Louis Rodolphe Agassiz (28 mai 1807-14 décembre 1873) était une zoologiste, glaciologue et géologue suisse-américaine, le mari de l'éducatrice Elizabeth Cabot Cary Agassiz et l'une des premières scientifiques américaines de classe mondiale.

Après le tremblement de terre de San Francisco en 1906, le président de Stanford, David Starr Jordan, a écrit: "Quelqu'un, le Dr Angell, a peut-être fait remarquer qu'Agassiz était génial dans l'abstrait mais pas dans le béton."

Au début de sa carrière, Agassiz s'est fait un nom en tant qu'homme capable de bien diriger un département scientifique. Sous ses soins, l'Université de Neuchâtel est rapidement devenue une institution de pointe pour la recherche scientifique. Il a été nommé professeur de zoologie et de géologie à l'Université de Harvard en 1847 où il a fondé le Museum of Comparative Zoology en 1859 et a été le premier directeur du musée jusqu'à sa mort en 1873. Pendant son mandat à Harvard, il a été, entre autres, un des premiers étudiants de l'effet de la dernière période glaciaire sur l'Amérique du Nord.

Petite enfance et éducation

Louis Agassiz est né à Môtier (qui fait maintenant partie du Haut-Vully) dans le canton de Fribourg, en Suisse. Formé d'abord à domicile, puis passant quatre années de lycée à Bienne, il termine ses études élémentaires à Lausanne. Ayant adopté la médecine comme profession, il étudie successivement aux universités de Zurich, Heidelberg et Munich; sur place, il approfondit ses connaissances en histoire naturelle, notamment en botanique. En 1829, il obtient le diplôme de docteur en philosophie à Erlangen, et en 1830 celui de docteur en médecine à Munich. Déménageant à Paris, il est placé sous la tutelle d'Alexander von Humboldt et de Georges Cuvier, qui le lancent respectivement dans ses carrières de géologie et de zoologie. Jusqu'à peu de temps auparavant, il n'avait accordé aucune attention particulière à l'étude de l'ichtyologie, qui devint peu après la grande occupation de sa vie, sinon celle dont il se souvient le plus de nos jours.

Travail précoce

En 1819-1820, Johann Baptist von Spix et Carl Friedrich Philipp von Martius étaient engagés dans une expédition au Brésil, et à leur retour en Europe, entre autres collections d'objets naturels, ils ont ramené à la maison un ensemble important de poissons d'eau douce du Brésil, et surtout du fleuve Amazone. Spix, décédé en 1826, n'a pas vécu assez longtemps pour retracer l'histoire de ces poissons et Agassiz (bien que fraîchement sorti de l'école) a été sélectionné par Martius à cet effet. Il se lance aussitôt dans l'œuvre avec un enthousiasme qui le caractérise jusqu'à la fin de sa vie bien remplie. La description du poisson brésilien a été achevée et publiée en 1829. Elle a été suivie de recherches sur l'histoire du poisson trouvé dans le lac de Neuchâtel. Élargissant ses plans, il publia en 1830 un prospectus Histoire des poissons d'eau douce d'Europe centrale. Ce n'est qu'en 1839, cependant, que la première partie de cette publication parut, et qu'elle fut achevée en 1842. En 1832, il fut nommé professeur d'histoire naturelle à l'Université de Neuchâtel. Le poisson fossile a rapidement attiré son attention. Les pierres riches en fossiles fournies par les ardoises de Glaris et les calcaires du Monte Bolca étaient connues à l'époque, mais très peu avaient été accomplies en termes d'étude scientifique. Agassiz, dès 1829, planifia la publication de l'ouvrage qui, plus que tout autre, jeta les bases de sa renommée mondiale. Cinq volumes de son Recherches sur les poissons fossiles ("Research on Fossil Fish") est apparu à des intervalles de 1833 à 1843. Ils ont été magnifiquement illustrés, principalement par Joseph Dinkel. En rassemblant des matériaux pour ce travail, Agassiz a visité les principaux musées d'Europe, et en rencontrant Cuvier à Paris, il a reçu beaucoup d'encouragement et d'assistance de sa part. Ils le connaissaient depuis sept ans à l'époque.

Agassiz a constaté que ses travaux paléontologiques rendaient nécessaire une nouvelle base de classification ichtyologique. Les fossiles ne montraient que rarement des traces des tissus mous des poissons. Ils se composaient principalement des dents, des écailles et des nageoires, même les os étant parfaitement conservés dans un nombre relativement limité de cas. Il a donc adopté une classification qui divise les poissons en quatre groupes: les ganoïdes, les placoïdes, les cycloïdes et les cténoïdes, en fonction de la nature des écailles et des autres appendices dermiques. Alors qu'Agassiz a fait beaucoup pour placer le sujet sur une base scientifique, cette classification a été remplacée par des travaux ultérieurs.

Au fur et à mesure que le travail descriptif d'Agassiz progressait, il devenait évident qu'il surchargerait ses ressources à moins qu'une aide financière ne soit trouvée. L'association britannique lui est venue en aide et le comte d'Ellesmere, alors lord Francis Egerton, lui a apporté une aide encore plus efficace. Les 1 290 dessins originaux réalisés pour l'œuvre ont été achetés par le comte et présentés par lui à la Geological Society de Londres. En 1836, la médaille Wollaston a été décernée à Agassiz par le conseil de cette société pour ses travaux sur l'ichtyologie fossile; et en 1838, il a été élu membre étranger de la Royal Society. Pendant ce temps, des animaux invertébrés retiennent son attention. En 1837, il publie le "Prodrome" d'une monographie sur les échinodermes récents et fossiles, dont la première partie paraît en 1838; en 1839-1840, il publia deux volumes en quarto sur les échinodermes fossiles de Suisse; et en 1840-1845, il a publié son Etudes critiques sur les mollusques fossiles ("Études critiques sur les mollusques fossiles").

Avant sa première visite en Angleterre en 1834, les travaux de Hugh Miller et d'autres géologues ont mis en lumière le poisson remarquable du Old Red Sandstone du nord-est de l'Écosse. Les formes étranges du Pterichthys, le Coccosteus, et d'autres genres ont ensuite été portés à la connaissance des géologues pour la première fois. Ils présentent un intérêt intense pour Agassiz et font l'objet d'une monographie spéciale qu'il publie en 1844-1845: Monographie des poissons fossiles du Vieux Grès Rouge, ou Systeme Devonien (Old Red Sandstone) des Iles Britanniques et de Russie ("Monographie sur les poissons fossiles du vieux grès rouge ou système dévonien des îles britanniques et de la Russie").

Proposition d'une ère glaciaire

En 1837, Agassiz a été le premier à proposer scientifiquement que la Terre avait été soumise à une période glaciaire passée. Avant cela, de Saussure, Venetz, Jean de Charpentier et d'autres avaient fait des glaciers des Alpes des sujets d'étude particuliers, et Charpentier était même arrivé à la conclusion que les blocs erratiques de roches alpines se dispersaient sur les pentes et les sommets de la Les montagnes du Jura y avaient été déplacées par les glaciers. La question ayant attiré l'attention d'Agassiz, il a non seulement effectué des voyages successifs dans les régions alpines en compagnie de Charpentier, mais il a fait construire une cabane sur l'un des glaciers d'Aar, qu'il a fait pendant un certain temps sa maison, afin d'enquêter la structure et les mouvements de la glace. Ces travaux ont abouti, en 1840, à la publication de son ouvrage en deux volumes intitulé Etudes sur les glaciers ("Étude sur les glaciers"). Dans ce document, il a discuté des mouvements des glaciers, de leurs moraines, de leur influence dans le rainurage et l'arrondi des roches sur lesquelles ils ont voyagé, et dans la production des stries et roches moutonnees vu dans les paysages de style alpin. Il a non seulement accepté l'idée de Charpentier selon laquelle certains des glaciers alpins s'étaient étendus à travers les larges plaines et vallées drainées par l'Aar et le Rhône, mais il est allé encore plus loin. Il a conclu que, dans un passé relativement récent, la Suisse avait été un autre Groenland; qu'au lieu de quelques glaciers s'étendant à travers les zones mentionnées, une vaste couche de glace, originaire des Alpes supérieures, s'était étendue sur toute la vallée du nord-ouest de la Suisse jusqu'à ce qu'elle atteigne les pentes sud du Jura, qui, bien qu'elles aient vérifié et dévié sa nouvelle extension, n'a pas empêché la glace d'atteindre en de nombreux endroits le sommet de la chaîne. La publication de cet ouvrage a donné un nouvel élan à l'étude des phénomènes glaciaires dans toutes les régions du monde.

Ainsi, familiarisé avec les phénomènes associés aux mouvements des glaciers récents, Agassiz était préparé à une découverte qu'il fit en 1840, en collaboration avec William Buckland. Les deux ont visité les montagnes d'Écosse ensemble, et ont trouvé dans différents endroits des preuves évidentes d'une ancienne action glaciaire. La découverte a été annoncée à la Geological Society of London dans des communications successives. Les districts montagneux d'Angleterre, du Pays de Galles et d'Irlande étaient également considérés comme des centres de dispersion des débris glaciaires; et Agassiz a fait remarquer "que de grandes plaques de glace, semblables à celles qui existent actuellement au Groenland, couvraient autrefois tous les pays dans lesquels se trouve du gravier non stratifié (dérive de bloc); que ce gravier était en général produit par la trituration des plaques de glace sur la surface sous-jacente, etc. "

Délocalisation aux États-Unis

En 1842-1846, il a délivré son Nomenclator Zoologicus, une liste classée, avec des références, de tous les noms employés en zoologie pour les genres et les groupes - un travail de grand travail et de recherche. Avec l'aide d'une subvention d'argent du roi de Prusse, Agassiz traversa l'Atlantique à l'automne 1846 dans le double but d'enquêter sur l'histoire naturelle et la géologie de l'Amérique du Nord et de dispenser un cours de zoologie, sur invitation de JA Lowell, au Lowell Institute de Boston, Massachusetts. Les avantages financiers et scientifiques qui lui sont présentés aux États-Unis l'ont amené à s'y installer, où il est resté jusqu'à la fin de sa vie.

Agassiz a été chargé de cours non résident à Cornell tout en étant professeur à Harvard.1 En 1852, il accepte une chaire de médecine d'anatomie comparée à Charlestown, Massachusetts, mais il démissionne en deux ans. À partir de ce moment, ses études scientifiques ont chuté, mais il a eu une profonde influence sur les branches américaines de ses deux domaines, enseignant des décennies à des scientifiques éminents, dont David Starr Jordan, Joel Asaph Allen, Joseph Le Conte, Ernest Ingersoll, Nathaniel Shaler , Alpheus Packard et son fils Alexander Agassiz, entre autres. Il a eu un impact profond sur le paléontologue Charles Doolittle Walcott. En retour, son nom apparaît attaché à plusieurs espèces, ainsi qu'ici et là dans le paysage américain, notamment le lac Agassiz, le précurseur du Pléistocène du lac Winnipeg et de la rivière Rouge.

Pendant ce temps, il est devenu célèbre, même dans la conscience publique, devenant l'un des scientifiques les plus connus au monde. En 1857, il était si aimé que Longfellow écrivit "Le cinquantième anniversaire d'Agassiz" en son honneur. Sa propre écriture s'est poursuivie avec quatre (sur dix) volumes de Histoire naturelle des États-Unis qui ont été publiés de 1857 à 1862. Pendant ce temps, il a également publié un catalogue d'articles dans son domaine, Bibliographia Zoologiae et Geologiae, en quatre volumes entre 1848 et 1854.

Frappé par la mauvaise santé dans les années 1860, il résolut de retourner sur le terrain en partie pour se détendre et en partie pour reprendre ses études sur les poissons brésiliens. En avril 1865, il dirige un parti au Brésil. De retour au pays en août 1866, un compte rendu de cette expédition, intitulé Un voyage au Brésil, a été publié en 1868. En 1871, il a fait une deuxième excursion, visitant les rives sud de l'Amérique du Nord, à la fois sur son littoral atlantique et pacifique.

Héritage

Dans les dernières années de sa vie, Agassiz a travaillé pour établir une école permanente où la science zoologique pourrait être poursuivie au milieu des sujets vivants de son étude. En 1873, un philanthrope privé (John Anderson) a donné à Agassiz l'île de Penikese, à Buzzards Bay, Massachusetts (au sud de New Bedford), et lui a remis 50 000 $ pour le doter en permanence d'une école pratique de sciences naturelles, spécialement consacrée à la étude de zoologie marine. L'école John Anderson s'est effondrée peu de temps après la mort d'Agassiz, mais est considérée comme un précurseur du Laboratoire de biologie marine, qui se trouve à proximité.

On se souvient aujourd'hui d'Agassiz pour son travail sur les époques glaciaires et pour avoir été l'un des derniers zoologistes éminents à résister aux théories de Charles Darwin sur l'évolution (une attitude qu'il garderait pour le reste de sa vie). Il est décédé à Cambridge, Massachusetts en 1873 et a été enterré au cimetière Mount Auburn. Son monument est un rocher choisi dans la moraine du glacier de l'Aar près du site de l'ancien hôtel des Neuchâtelois, non loin de l'endroit où se trouvait jadis sa cabane; et les pins qui abritent sa tombe ont été envoyés de son ancienne maison en Suisse.

  • Tombe: vue de face

  • Tombe: vue latérale

  • Tombe: vue latérale

Un ancien lac glaciaire qui s'est formé dans la région des Grands Lacs d'Amérique du Nord, le lac Agassiz, porte son nom, tout comme le mont Agassiz à Palisades (Californie Sierra), le mont Agassiz, Utah, dans les montagnes Uinta, et Agassiz Peak en Arizona. Un cratère sur Mars et un promontoire sur la Lune sont également nommés en son honneur.

Plusieurs espèces animales, telles que Apistogramma agassizi (Cichlidé nain d'Agassiz), Isocapnia agassizi (Agassiz snowfly), et Gopherus agassizii (tortue du désert).

En 2005, la Division EGU des sciences cryosphériques a créé la Médaille Louis Agassiz, décernée à des individus en reconnaissance de leur contribution scientifique exceptionnelle à l'étude de la cryosphère sur Terre ou ailleurs dans le système solaire.

Il a participé à un rassemblement mensuel appelé le Saturday Club à l'Omni Parker House, une réunion d'écrivains et d'intellectuels de Boston. Il a donc été mentionné dans une strophe du poème d'Oliver Wendell Holmes, Sr., «Au club du samedi», où l'auteur rêve qu'il voit certains de ses amis qui ne sont plus:

"Là, à l'autre bout de la table, je vois
Dans sa vieille place vis-à-vis de notre poète,
Le grand PROFESSEUR, fort, à larges épaules, carré,
Dans la vie riche de midi, joyeuse, débonnaire.
Son heure sociale sans alliages de soins au plomb,
Son rire sonne fort et joyeux comme celui d'un garçon, -
Ce rire vigoureux que les Puritains ont oublié, -
Quelle oreille l'a entendu et ne s'en souvient pas?
Combien de fois, s'arrêtant dans une large crevasse
Au milieu des enroulements de son col alpin,
En haut des falaises, l'alpiniste grimpant,
Écouter l'avalanche lointaine pour entendre,
Silencieux et s'appuyant sur son bâton d'acier,
A entendu cette voix joyeuse, ce rire retentissant,
De la cabane grossière dont les murs nomades
Rampez avec le glacier en mouvement alors qu'il rampe!

Comment la vaste nature mène-t-elle son train vivant
En séquence ordonnée à travers ce cerveau spacieux,
Comme à l'heure primitive où Adam a nommé
Les tribus nouveau-nés revendiquées par la jeune création! -
Comment son royaume sera-t-il obscurci, te perdant,
Son chéri, que nous appelons notre AGASSIZ! "

Travaux

  • Recherches sur les poissons fossiles (1833-1843)
  • Histoire des poissons d'eau douce d'Europe centrale (1839-1842)
  • Etudes sur les glaciers (1840)
  • Etudes critiques sur les mollusques fossiles (1840-1845)
  • Nomenclator Zoologicus (1842-1846)
  • Monographie des poissons fossiles du Vieux Grès Rouge, ou Systeme Devonien (Old Red Sandstone) des Iles Britanniques et de Russie (1844-1845)
  • Bibliographia Zoologiae et Geologiae (1848)
  • (avec AA Gould) Principes de zoologie pour l'utilisation des écoles et des collèges (Boston, 1848)
  • Lac Supérieur: son caractère physique, sa végétation et ses animaux, comparés à ceux d'autres régions similaires (Boston: Gould, Kendall et Lincoln, 1850)
  • Histoire naturelle des États-Unis (Boston: Little, Brown, 1847-1862)
  • Croquis géologiques ((Boston: Ticknor & Fields, 1866)
  • Un voyage au Brésil (1868)
  • De l'espèce et de la classification en zoologie Essai sur la classification (Trans. Félix Vogeli. Paris: Bailière, 1869)
  • Esquisses géologiques (deuxième série) (Boston: J.R. Osgood, 1876)

Remarques

  1. ↑ Morris Bishop, Une histoire de Cornell, 83. Cornell University Press, 1962. ISBN 0801400368

Les références

  • Bishop, Morris. Une histoire de Cornell. Cornell University Press, 1962. ISBN 0801400368
  • Numbers, Ronald L. Les créationnistes: du créationnisme scientifique au design intelligent. Harvard Univesity Press, 2006. ISBN 9780674023390

Liens externes

Tous les liens ont été récupérés le 26 juillet 2018.

  • Oeuvres de Louis Agassiz. Projet Gutenberg
  • Répartition géographique des animaux

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